¿QUÉ HACE QUE UN NIÑO SEA TÍMIDO?

Lo que la investigación nos dice sobre la biología (y la paternidad) de los niños tímidos.

Yo era un niño tímido mientras crecía. Tuve problemas para hacer nuevos amigos y necesitaba algo de tiempo para calentarme en nuevos lugares. Aunque he aprendido a lidiar con mi timidez a lo largo de los años, todavía tengo episodios leves de ansiedad social cuando estoy con gente nueva o cuando estoy en entornos profesionales grandes, como conferencias académicas, donde conocer gente nueva es todo punto. Mi hijo de 3 años no podría ser más diferente. Es extrovertido, ama a las personas nuevas y parece hacer nuevos amigos cada vez que vamos al parque o incluso a comer. Lo primero que hace cuando nos sentamos en un restaurante es mirar a las personas que nos rodean, saludando y sonriendo con su sonrisa de invitación a cada uno de ellos.

¿Qué hace que una persona sea tímida o extrovertida? ¿Es la timidez algo con lo que nacemos, o es algo que desarrollamos en base a nuestras experiencias con otras personas?

Una larga historia de investigación sugiere que el temperamento, o el estilo propio de una persona de respuesta emocional al medio ambiente, puede identificarse primero en bebés de hasta 4 meses de edad. Se mide mostrando a los bebés algunos juguetes simples, como un móvil con varios animales colgantes, y estudiando cómo reaccionan. Esta simple prueba a los 4 meses ha demostrado de manera bastante consistente que los bebés que se sienten abrumados o angustiados emocionalmente en respuesta a un teléfono móvil colgado son los que tienen más probabilidades de volverse tímidos a medida que crecen (Kagan, 1997). Estos bebés son particularmente sensibles a cualquier tipo de cambio en el medio ambiente y pueden enojarse fácilmente incluso con las actividades más rutinarias, como sonar un timbre o cambiar un pañal. Por el contrario, los bebés que reaccionan positivamente a estos cambios, o no reaccionan en absoluto, son los que tienen más probabilidades de volverse muy sociables cuando son niños en edad preescolar.

Sorprendentemente, esta relación va más allá de la primera infancia, y las respuestas de los bebés al móvil a los 4 meses de edad predicen cuán tímidos o sociales serán en la adolescencia (Kagan, Snidman, Kahn, Towsley, Steinberg y Fox, 2007). Las diferencias entre los niños preescolares tímidos y extrovertidos se pueden ver incluso en su biología y en el cerebro (Barker, Reeb-Sutherland y Fox, 2014; Fox et al., 1995), lo que sugiere que la timidez tiene una base biológica sólida y podría ser parte de la personalidad de un individuo desde muy temprano en la vida.

¿Significa esto que el medio ambiente no desempeña ningún papel en la producción de timidez? ¿Y es la timidez algo de lo que preocuparse en primer lugar?

El hecho de que el temperamento tenga una base biológica no significa que esté grabado en piedra. El temperamento de un niño puede cambiar, y las reacciones negativas de los bebés a nuevas personas, objetos y situaciones pueden volverse menos extremas con el tiempo. Además de eso, no hay nada de malo en ser un poco tímido. Muchos niños tienen un temperamento descrito como “lento para calentarse”, y solo necesitan algo de tiempo para

adaptarse a su entorno antes de estar listos para saltar y unirse a la diversión (Thomas, Chess y Birch, 1970). Sin embargo, vale la pena señalar que hay un subconjunto de bebés, alrededor del 10-15%, que son extremadamente sensibles. Estos son los que tienen mayor riesgo de desarrollar timidez, y una parte de ellos (alrededor del 40%) podría incluso desarrollar ansiedad social más adelante en la vida (Fox y Helfinstein, 2013).

Entonces, si tiene un niño extremadamente sensible que no se calienta incluso con personas y lugares conocidos después de un tiempo, hay intervenciones disponibles para ayudar a evitar que desarrollen problemas de ansiedad social. Además de eso, un estilo de crianza de apoyo realmente puede ayudar. Por ejemplo, la investigación ha demostrado que el riesgo de un bebé de ser tímido disminuye significativamente cuando tienen madres que son sensibles y responden adecuadamente a las necesidades del niño. Entonces, incluso para los bebés que se enojan fácilmente cuando se les presentan situaciones nuevas o desafiantes, tener un padre que responda a las necesidades del bebé puede actuar como un amortiguador contra el desarrollo de la timidez o la ansiedad social (Panela, Henderson, Hane, Ghera y Fox , 2012).

Del mismo modo, la crianza de los hijos puede desempeñar un papel en cómo los niños tímidos y extrovertidos desarrollan un sentido de moralidad o conciencia durante la infancia. Por ejemplo, los niños que son tímidos o propensos a sentirse ansiosos probablemente se enojen fácilmente cuando son reprendidos por violar las reglas. Como resultado, realmente solo necesitan (y responden bien) a formas suaves de disciplina, ya que fácilmente se sienten culpables por sus transgresiones. Los niños que son mucho más extrovertidos o intrépidos no siempre responden a una disciplina suave y requieren un poco más de atención cuando rompen las reglas, ya que no se sienten ansiosos por sí solos (Kochanska, 1997).

En conjunto, esta investigación sugiere que las semillas que desarrollan una personalidad tímida o extrovertida se plantan temprano en la vida y tienen una base biológica sólida. Pero la anatomía no es el destino, y si tiene un bebé que es realmente sensible a cualquier tipo de cambio en el entorno, una crianza igualmente sensible que le permita al niño adaptarse a las cosas nuevas a su propio ritmo podría ayudarlo a desarrollar un miedo posterior. o ansiedad en situaciones sociales. Y aunque la timidez tiene una base biológica sólida, no hay garantía de que tenga dos hijos que tengan exactamente el mismo temperamento. Es muy posible que tengas un hijo tímido y ansioso, seguido de un niño revoltoso e intrépido. Si ese es el caso, es importante recordar que ajustar su estilo de crianza para satisfacer las necesidades de un niño es importante, y lo que funciona para un temperamento podría no funcionar tan bien para el siguiente.

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